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首次在地球外确认生命之源存在 结合地球的生命起源

据日本广播协会(NHK)6月6日报道,日本文部科学省透露,小行星探测器“隼鸟2号”从“龙宫”(Ryugu)小行星上带回的沙土中发现了20多种氨基酸。

氨基酸是构成蛋白质的基本单位,也是探究地球生命起源的重要线索。日本《朝日新闻》称,此次发现很可能将进一步证实生命起源于太空,即地球上的原始氨基酸分子很可能是通过陨石携带进入地球的。《日本经济新闻》称,这是人类首次在地球外确认氨基酸的存在。相关论文将于近期发表。

首次在地球外确认生命之源存在-第1张图片

日本广播协会(NHK)报道截图

“龙宫”是一颗碳质小行星(c型小行星),主要由碳组成,但也有一些水。日本的“隼鸟2号”小行星探测器于2018年6月至2019年11月造访“龙宫”,在此期间,它采集了“龙宫”地表和地下的沙子样本,并于2020年12月带回了约5.4克的黑色砂粒状物质。目前,日本国内有8个团队正在详细分析样本。经日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)等研究机构研究发现,沙子中含有构成有机物的物质,如碳和氮。

“龙宫”小行星 图自日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)

今年2月,日本学界发现“龙宫”上的沙土样本与CI群碳质球粒陨石高度相似,这是太阳系中最原始的物质之一,已知含有有机物质和水。“龙宫”上的样本增加了碳质球粒陨石来自C型小行星的可能性。

今年6月,进一步分析后发现,沙子中含有20多种与生命活动密切相关的氨基酸。据知情人士透露,其中已经确认含有异亮氨酸、缬氨酸等。此外,还有用于制造胶原蛋白的甘氨酸,以及产生鲜味的谷氨酸等。

此前学术界有说法认为,地球上的原始氨基酸分子是通过陨石带入地球的,这项研究的结果可能会进一步佐证这一假设。

截至目前,在地球上发现的陨石中已经多次检测到氨基酸的存在。 然而,这类陨石已经与地球的土壤和空气接触,不能排除地球的氨基酸在它们到达后混入的可能性。 这一次,“隼鸟2号”从围绕地球和火星轨道运行的小行星“龙宫”带回了样本,并以不暴露在外界空气中的形式对其进行了分析,从而首次证实了太空中存在着可以成为生命基础的物质。此次发现大大增加了陨石为地球生命的诞生创造契机的可能性,将进一步加深对生命起源的理解。

“隼鸟2号”从“龙宫”行星上带回的沙土样本 图自日媒

另外,氨基酸分为“左旋”和“右旋”两类,而地球上的生命分子都是左旋氨基酸。《朝日新闻》称,各研究机构将进一步展开研究,如果小行星“龙宫”上发现的氨基酸也是左旋氨基酸,那么生命起源于太空的可能性就会进一步增加。

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